Principal Voyager L'Antarctique devient de plus en plus facile à visiter. Voici comment aller au fond du monde.

L'Antarctique devient de plus en plus facile à visiter. Voici comment aller au fond du monde.

Les nouveaux navires amplifient le luxe et les commodités ; vous pouvez même conduire par le continent.

Les aventuriers d'une croisière Quark Expeditions de la pointe de l'Argentine à l'Antarctique visitent une colonie de manchots peuplée de poussins Adélie attendant que leurs parents reviennent de la mer avec de la nourriture. (Andrea Sachs/The Washington Post)

Il y a quelques semaines, je me tenais dans la file d'attente de l'immigration à l'aéroport de Buenos Aires, me rapprochant de l'Antarctique, lorsque j'ai entendu parler d'une croisière en voiture sur le continent blanc.

Nous ne descendons pas du navire, a déclaré le voyageur américain, mais je vais quand même le compter comme mon septième continent.

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Je ne sais pas si Shackleton approuverait - il a travaillé dur pour son tampon d'atterrissage - mais l'explorateur polaire serait étonné de l'évolution des voyages en Antarctique. La destination isolée avec l'environnement impitoyable ne se sent plus si loin, ni si épuisant. Une traversée maritime depuis la pointe de l'Argentine prend environ deux jours, soit moins qu'une croisière transatlantique. En avion, le vol depuis Punta Arenas, au Chili, dure en tout deux heures. Une fois sur place, vous pourrez skier ou faire du stand-up paddle ; sirotez du champagne dans un canot pneumatique entouré de phoques ; ou demandez à votre majordome privé de repasser votre pyjama de baleine à bosse préféré. Vous pouvez même voir - et renifler - des pingouins depuis le confort du balcon de votre cabine, sans salir vos bottes avec du guano.

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L'Antarctique devient de plus en plus accessible, a déclaré Colleen McDaniel, rédactrice en chef de Cruise Critic, qui s'est récemment rendue sur le continent le plus au sud avec Abercrombie & Kent, un voyagiste de luxe. Il y a beaucoup plus d'options qu'avant.

Départ de mon septième continent : un voyage à moitié prix en Antarctique

Au cours des 10 dernières années, les croisières en Antarctique ont connu une croissance exponentielle, en nombre et en style. Auparavant, ce sont principalement les navires de recherche qui s'aventuraient au fond du monde. Ensuite, les navires d'expédition, une catégorie de navires plus petits qui mettent l'accent sur le monde naturel plutôt que sur les plaisirs à bord. Désormais, des compagnies de croisières courantes dans les Caraïbes et la Méditerranée, telles que Holland America et Silversea, apparaissent aux côtés de piliers de cape et d'épée tels qu'Aurora Expeditions, Quark Expeditions et Lindblad Expeditions, un partenaire de National Geographic.

Alex Burridge, directeur général de l'Antarctica Travel Center à Melbourne, en Australie, a déclaré que plus de 20 opérateurs organisent des voyages en Antarctique, un mélange de spécialistes polaires et de compagnies de croisière géantes qui ont ajouté la destination à leur gamme mondiale.

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Nous avons autant d'opérateurs polaires de luxe que d'opérateurs de croisières d'expédition plus traditionnels, a-t-il déclaré.

Et une flopée de nouveaux navires, avec des ambitions encore plus grandes, sont en route. Appelez cela la prochaine vague de croisière en Antarctique.

De nombreux navires repoussent les limites de ce qu'une croisière d'expédition peut faire, a déclaré Todd Smith, fondateur et président d'AdventureSmith Explorations, spécialisée dans les croisières d'aventure en petits navires. Ils sont plus rapides, plus fluides et plus respectueux de l'environnement, et ils ont beaucoup plus de commodités.

Les jouets ne sembleraient pas déplacés sur le méga-yacht d'un magnat. Les ultra-extras comprennent des hélicoptères (Quark Expeditions' Ultramarine), des centres scientifiques avec des microscopes (Hurtigruten), des bains à remous à débordement et un véhicule sous-marin pouvant descendre à 1 000 pieds (Lindblad's Endurance), des motoneiges électriques et une montgolfière captive (Le Ponant's Commandant Charcot) et un submersible pour sept personnes (Crystal's Crystal Endeavour). Sur un plan plus pratique, Burridge a déclaré que les croiseurs peuvent également s'attendre à des zones de chargement améliorées pour les annexes et les kayaks, des vestiaires améliorés et des cabines plus confortables.

Bien sûr, le navire doit améliorer votre expérience antarctique et ne pas la subsumer. Les avantages sont sympas, mais les attractions naturelles sont encore meilleures. Exemple concret : depuis mon retour de l'Antarctique, je parle toujours de la danse de cour qu'un manchot Adélie a exécutée pour moi (si seul Je pourrais vivre sur un lit de pierres et un régime de krill) et non les cours de yoga, le bar à smoothies ou le sauna avec vue sur l'iceberg sur Quark's Ocean Endeavour.

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Pour aider les aventuriers à réaliser leur rêve antarctique, j'ai contacté plusieurs experts pour des conseils de planification, comme quand partir et comment choisir un navire. J'ai également puisé dans mon propre voyage récent. Mon point à retenir : Soyez flexible. Dites oui à toutes les opportunités sur et hors du navire. Et si un pingouin vous offre de l'amour, acceptez-le.

Points de départ

La plupart des petits navires font un aller-retour depuis Ushuaia, en Argentine, à trois heures de vol de Buenos Aires. Les opérateurs peuvent embarquer sur un vol charter domestique, ou réserver vos propres arrangements et passer quelques jours dans la ville portuaire animée près du parc national Tierra del Fuego. Au cours du voyage de deux jours vers le continent, les navires traversent le passage de Drake, une étendue d'eau notoirement agitée entre le cap Horn en Amérique du Sud et les îles Shetland du Sud. (Ne laissez pas la réputation de Drake vous effrayer : nos conditions étaient aussi calmes qu'un étang aux canards.) Les plus gros navires, tels que ceux dirigés par Holland America, Celebrity et Princess, nécessitent des ports plus importants et partent souvent de Santiago, au Chili, pour Buenos Aires, ou vice versa. Les navires partent également de la Nouvelle-Zélande et de l'Australie, mais le voyage dure au moins une semaine aller simple et peut coûter deux fois plus cher que les croisières basées en Amérique du Sud.

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Les voyageurs aux pattes marines caoutchouteuses ou aux maux d'estomac peuvent sauter le passage de Drake et voler directement vers les îles Shetland du Sud, à environ 75 milles au nord de la péninsule. Les avions charters, qui font partie des forfaits vol/croisière, atterrissent sur une piste d'atterrissage chilienne sur l'île du Roi George. Il n'y a pas de quais commerciaux ou de terminaux de navires de croisière en Antarctique, donc des bateaux tendres transportent des passagers de la terre au navire.

Certes, l'avantage du vol est la traversée rapide. Mais ce que vous gagnez en vitesse, vous le perdez en tourisme. Au cours de nos journées en mer, nous avons aperçu des baleines boréales et à bosse, plusieurs espèces d'albatros et de pétrels et des dauphins sautant dans les embruns du navire. Un coucher de soleil enflammé sur le canal Beagle semblait chaud au toucher. Nous avons également profité de ces jours libres pour en savoir plus sur notre destination grâce à des conférences quotidiennes et avons pu commencer à créer des liens avec les autres passagers et l'équipage de l'expédition.

Les capitaines de navire ont plus de marge de manœuvre que les pilotes d'avion, et Smith met en garde les voyageurs aériens contre le risque de retards ou d'annulations en raison de conditions défavorables. S'il y a un retard de vol à cause des conditions météorologiques, a-t-il déclaré, vous pouvez avoir un effet domino. Smith suggère de compléter votre itinéraire avec des jours supplémentaires avant et après le vol, afin de ne pas compromettre la partie croisière de votre voyage ou votre vol de retour.

Quand doit-on aller

L'été de l'Antarctique est plus court que la saison de hockey sur glace - de novembre à mars. La période de pointe (décembre et janvier) est souvent plus chère, mais plus de 20 heures d'ensoleillement, des températures plus chaudes et des mers généralement plus calmes peuvent aider à atténuer les difficultés financières.

Les animaux marins et les oiseaux de mer ont une petite fenêtre pour établir la prochaine génération, donc de nombreuses espèces se déplacent à un rythme rapide. Les manchots courtisent, s'accouplent et pondent généralement leurs œufs en novembre et décembre. Au cours des deux mois suivants, les poussins duveteux naissent et engraissent avant de commencer à muer et ressemblent à des plumeaux plumés. Lors de notre voyage de fin janvier à début février, par exemple, nous avons vu des poussins papous, à jugulaire et adelie attendre que leurs parents reviennent de la mer avec leur repas ou pourchasser les adultes qui distribuent de la nourriture autour des roqueries, poussant leurs demandes. Les pingouins ont partagé des banquises et des affleurements rocheux avec des fourrures, des crabiers et des phoques léopards, qui plongent dans les troupeaux de pingouins comme la main d'un cinéphile dans un pot de pop-corn.

Les baleines se concentrent sur l'alimentation au début de la saison, mais deviennent plus sociales au fil des mois. Nous avons vu plusieurs baleines à bosse, dont un jeune endormi, et un petit rorqual qui a fait clignoter sa queue plusieurs fois, a nagé sous notre annexe et a balancé la tête comme une bouée, nous surveillant de son œil géant. (Ce comportement est appelé espionnage.)

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Pour les sports de neige et les excursions à terre en plein air, les premiers mois de l'été sont meilleurs, a déclaré Burridge. Au fur et à mesure que la saison avance, les températures augmentent et il peut être plus difficile de trouver de bons endroits ou des endroits sûrs pour skier ou faire de la raquette, a-t-il déclaré. Le camping s'inscrit également dans ce laps de temps. Pour des raisons environnementales, les voyageurs ne peuvent dormir que sur la neige et la glace, pas sur la terre nue. Le kayak et le stand-up paddle ont lieu toute la saison, mais le personnel peut annuler l'excursion en cas de fortes vagues, de tempête ou de verglas excessif. Le plongeon polaire est toujours un aller.

Choisir un navire

L'Association internationale des voyagistes de l'Antarctique (IAATO) est l'ange gardien de l'Antarctique. Sept opérateurs d'expédition ont créé le groupe en 1991, avec pour mission de défendre et de promouvoir la pratique de voyages du secteur privé sûrs et respectueux de l'environnement vers l'Antarctique.

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L'IAATO organise ses membres en quatre catégories : C1, ou navires d'expédition traditionnels qui transportent de 13 à 200 passagers ; C2, ou navires de taille moyenne de 201 à 500 personnes ; CR, ou navires de plus de 500 passagers ; et YA, ou yachts à voile ou à moteur qui ne transportent pas plus d'une douzaine d'invités. Cette saison, l'organisation a revendiqué 40 membres C1 et C2 et s'attend à ce que le nombre augmente d'une douzaine au cours des deux prochaines années.

Mis à part les petits yachts, aucun des navires à passagers opérant dans l'Antarctique n'est exploité en dehors de l'IAATO à ce stade, a déclaré Hayley Collings, porte-parole de l'IAATO.

Lors de la sélection d'un navire, vous devez d'abord considérer le nombre de passagers. Les navires transportant plus de 500 voyageurs sont décrits comme étant réservés aux croisières, ce qui signifie que les passagers ne sont pas autorisés à descendre à terre. Selon l'IAATO, près de 10 900 passagers au cours de la saison 2018-2019 ont visité le continent sans y mettre les pieds ; à titre de comparaison, 44 600 croiseurs ont navigué sur des navires avec privilèges de débarquement. Princess Cruises explique l'expérience : la péninsule antarctique est un site de croisière pittoresque. Les navires passeront lentement tandis qu'un conférencier portuaire expérimenté vous indiquera les sites importants que vous pourrez voir à bord.

Cet arrangement est idéal pour les voyageurs ayant des problèmes de mobilité ou un budget serré. Une croisière Princess de 16 jours commence à environ 3 000 $ par personne double; un navire plus petit facture généralement au moins deux fois plus pour un voyage plus court. Que vous puissiez revendiquer l'Antarctique comme votre septième continent est un débat qu'il vaut mieux régler autour d'un verre.

Les navires autorisés à débarquer des passagers doivent également suivre des directives strictes. Le plus important est que seulement 100 personnes sont autorisées à visiter un site d'atterrissage à la fois. Les navires dépassant le nombre maximum se répartiront les groupes, la moitié explorant par voie terrestre et l'autre par appel d'offres. (Chaque bateau pneumatique peut accueillir environ une douzaine de personnes.) Ensuite, ils changent. Par exemple, lors de notre voyage, Quark a divisé notre groupe de 200 personnes en quatre groupes nommés d'après des créatures. Une fois que l'équipage a appelé notre équipe — Pingouins, dirigez-vous vers le vestiaire ! — nous avons eu environ 10 minutes pour nous équiper (bottines noires empruntées, parka de gardien) et faire la queue pour le chargement. Les sorties en deux parties ont duré quelques heures. Si des conditions à risque nous empêchaient d'atterrir, le chef d'expédition prolongerait la partie maritime. À notre retour, nous frottions nos bottes et les rinçions dans un bain de désinfectant pour éviter la contamination croisée. Un membre du personnel nous accueillerait avec un chocolat chaud ou du cidre.

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Lorsque le navire est en mouvement, les invités passent leurs heures avec des conférences données par des experts connaissant des sujets tels que les oiseaux de mer, les baleines, la géologie et la politique antarctique ; divertissement (plus familial qu'Atlantic City); et manger (tant de nourriture). Sur l'Ocean Endeavour, j'ai couru d'activité en activité, assistant à des conférences et des cours de yoga, ainsi qu'à des événements spéciaux, tels qu'un concert donné par un trio de membres d'équipage et une vente aux enchères pour collecter des fonds pour une fondation de pingouins. J'ai fait des siestes dans le sauna. Le navire Ponant de McDaniel, Le Lyrial, a organisé un cours de peinture et des happy hours avec musique live.

Chaque entreprise a sa propre personnalité et sa propre spécialité, a déclaré Smith, qui s'est rendu en Antarctique une demi-douzaine de fois, y compris un récent voyage de ski avec Aurora Expeditions.

J'ai réservé directement avec Quark, ce qui correspond à notre style de voyage (intime, discret) et aux restrictions de temps (deux semaines). Mais si vous avez besoin d'une caisse de résonance, contactez un spécialiste comme AdventureSmith (lisez ses aperçus de navires sur son site Internet ) ou Antarctica Travel Center (consultez ses en ligne apprêt). Ou contactez un consultant en croisière. Gillian Clark, de Cruise Specialists, a visité l'Antarctique pour la première fois il y a 20 ans. Beaucoup de choses ont changé depuis lors, mais heureusement, beaucoup de choses sont également restées les mêmes.

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