Principal Nationale Des centaines de séquoias géants pourraient avoir été tués dans des incendies en Californie, selon les responsables du parc

Des centaines de séquoias géants pourraient avoir été tués dans des incendies en Californie, selon les responsables du parc

Le calcul des arbres méritant des ressources supplémentaires dépend de différents facteurs.

Après une année où les autorités ont déclaré que les incendies de forêt avaient brûlé une quantité sans précédent de séquoias, les enfers qui flambaient dans les parcs nationaux de Sequoia et de Kings Canyon menacent à nouveau les arbres géants, soulignant à quel point l'intensité croissante des incendies de forêt, associée à la sécheresse et aux effets du changement climatique, ont non seulement commencé à faire des ravages, mais aussi à mettre en danger la survie de l'espèce.

Après avoir brûlé près de 86 000 acres depuis qu'il a été causé par la foudre le 9 septembre, l'incendie du complexe KNP – formé par la colonie et les incendies de paradis – déchire le secteur nord-ouest du parc national de Sequoia en Californie dans la Sierra Nevada, la seule région où ces arbres habitent. Le complexe n'est confiné qu'à 11 pour cent.

Les flammes embrasant toujours les terres des séquoias, les autorités disent qu'il est encore trop tôt pour déterminer l'étendue des dégâts. Des photos d'arbres géants enveloppés d'aluminium ont circulé depuis que l'incendie a commencé à menacer les bosquets – montrant les efforts considérables déployés par les autorités pour protéger certains des plus grands et des plus anciens du monde. Pourtant, le mélange du comportement changeant du feu et du manque d'accès à certaines zones du parc a conduit les autorités à donner la priorité à la protection de certains séquoias.

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Depuis son allumage, l'enfer a empiété sur au moins 15 bosquets, a déclaré Christy Brigham, chef de la gestion des ressources et de la science pour les parcs nationaux Sequoia et Kings Canyon. Deux d'entre eux – Redwood Mountain et Castle Creek – ont été soumis à un incendie de grande intensité qui peut ramper au-dessus de la canopée des arbres et a le potentiel d'incinérer et de brûler ces très grands vieux arbres, a-t-elle déclaré.

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L'étendue des dégâts subis par ces bosquets reste inconnue. Le bosquet de Redwood Mountain abrite 5 509 séquoias de plus de quatre pieds de diamètre, ce qui représente environ 20 pour cent de la population d'arbres massifs dans les parcs nationaux de Sequoia et de Kings Canyon. Le bosquet de Castle Creek compte 419 séquoias.

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Personne ne devrait supposer que tous ces arbres ont été tués, a déclaré Brigham. Mais la peur est définitivement là. Nous ne le saurons pas tant que nous ne serons pas en mesure de faire l'évaluation, mais les incendies étaient suffisamment graves pour toucher des centaines d'arbres.

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Au sud de cet incendie, le Windy Fire a brûlé près de 98 000 acres dans la réserve indienne de Tule River – près de la zone du monument national Giant Sequoia de la forêt nationale de Sequoia – depuis qu'il a également été déclenché par l'éclairage le 9 septembre.

À l'instar de l'incendie du complexe KNP qui fait rage dans son nord, le Windy Fire a entraîné la perte de dizaines de séquoias. Bien que l'enfer soit contenu à 80%, ses flammes brûlent toujours à travers 11 bosquets, a déclaré Garrett Dickman, botaniste du National Park Service dans le parc national de Yosemite.

Les effets de l'incendie sont mitigés. Alors que certains bosquets se sont bien comportés, d'autres ont été soumis à des incendies de haute intensité pouvant entraîner la mort des séquoias. Dans le bosquet de Starvation Creek, le scénario est sombre, a déclaré Dickman.

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À Starvation Creek, la plupart de ces arbres, je pense, vont mourir, a-t-il déclaré. D'après ce que j'ai pu dire de ce groupe, seuls quatre arbres ont survécu.

Les informations préliminaires, a ajouté le botaniste, placent le bilan à au moins 74 séquoias.

La combinaison du danger d'incendie et du terrain souvent difficile d'accès où poussent les arbres rend difficile l'appréciation. Pourtant, leur enquête initiale rappelle des souvenirs de l'incendie de château de l'année dernière – un enfer choquant qui a anéanti un nombre sans précédent de 10 à 14% des séquoias.

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Par rapport à l'incendie de l'année dernière, le Windy Fire a brûlé deux fois moins de grappes d'arbres. Les séquoias de ces bosquets, a déclaré Dickman, sont également plus petits. Cependant, cette année, l'enfer pourrait dépasser le taux de mortalité de l'incendie de château.

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Cela va être aussi grave que le pire de l'incendie du château, a-t-il déclaré. Il y avait jusqu'à 74 pour cent de mortalité dans cet incendie. Starvation Creek pourrait bien battre cela.

Depuis le début des deux incendies de forêt, les pompiers ont pris des mesures extraordinaires pour protéger les séquoias – rassemblant même un groupe de travail spécialisé de plus de 50 membres du personnel du National Park Service et des pompiers pour protéger les arbres centenaires.

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Les arbres populaires, réputés monarques pour leur hauteur impressionnante, étaient enveloppés dans des couvertures protectrices en aluminium. Les pompiers ont également mené des opérations de burn-out - guidant méthodiquement le feu à travers le bosquet, supprimant des plaques de végétation et créant des zones de confinement. Des systèmes d'arrosage ont été installés pour refroidir les racines de l'arbre. Certains membres du personnel sont même montés au sommet des séquoias pour éteindre les flammes.

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L'entreprise a connu un certain succès, avec des arbres emblématiques comme le général Sherman - le plus grand au monde en volume - le général Grant et les quatre gardes ayant tous survécu aux flammes.

Pourtant, la perte d'un seul arbre – même s'il est sans nom et moins connu – est tout à fait déchirante, a déclaré Savannah Boiano, directrice exécutive du partenaire à but non lucratif du parc, Sequoia Parks Conservancy.

Avec l'incendie du complexe KNP en cours, l'association est collecte de l'argent pour la récupération des arbres et la restauration de l'accès au parc.

Le calcul des arbres méritant des ressources supplémentaires dépend de différents facteurs, a déclaré Brigham. Les responsables du parc et les scientifiques effectuent une évaluation des risques avant le début de la saison des feux de forêt. Une fois qu'un incendie se déclare, l'accessibilité du bosquet, le mouvement de l'enfer et sa puissance sont pris en compte pour déterminer les actions à entreprendre.

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Avec leur vieillesse et leur apparence distinctive, la nature emblématique du General Sherman et d'autres arbres nommés leur confère une couche de protection supplémentaire même si leur zone présente un faible risque d'incendie de haute gravité.

Nous les appelons arbres d'intérêts particuliers, et nous avons commencé à prendre un soin particulier de ces arbres dans les années 90 parce qu'ils sont si importants, a déclaré le chef de la gestion des ressources et de la science.

Pendant des siècles, les séquoias ont été empêtrés dans la culture du pays. Ils portent les noms de personnages historiques nationaux et ont attiré des touristes de partout pour s'émerveiller devant des arbres capables de rapetisser les gens.

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Avec leur écorce épaisse, les séquoias sont naturellement construits pour résister aux incendies. Ils ont également besoin de leur chaleur pour brûler les plantes concurrentes et sécher les cônes jusqu'à ce qu'ils soient capables de libérer leurs graines. En fait, les saisons des incendies sont fréquemment suivies d'un plus grand nombre de semis, a déclaré Dickman.

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Mais même si les séquoias ont besoin d'incendies pour survivre et se reproduire, des problèmes surviennent lorsque de grands incendies incontrôlés atteignent la canopée des séquoias, ce qui rend plus difficile la récupération et la croissance des arbres. La fréquence alarmante des enfers qui sont plus grands, plus chauds et plus rapides met l'espèce en péril, surtout lorsqu'elle est aggravée par une sécheresse.

Nous avons constamment dit que les séquoias sont une espèce adaptée au feu - et ils le sont - mais il y a juste des limites à ce qu'ils peuvent gérer, a déclaré le botaniste.

Bien que les perspectives semblent sombres, Dickman a toujours de l'espoir - après tout, les gens se sont rassemblés derrière les arbres depuis des années, a-t-il déclaré.

Cela pourrait être leur plus grand défi, mais je pense pleinement que les gens relèveront ce défi, a-t-il déclaré. Ils l'ont fait dans le passé et ils le feront encore. Mais nous ne pouvons pas seulement penser à eux lorsque les incendies brûlent.

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