Principal Voyager Dans les montagnes du Nouveau-Mexique, une station de ski à étages fait peau neuve

Dans les montagnes du Nouveau-Mexique, une station de ski à étages fait peau neuve

Taos Ski Valley atteint un objectif ambitieux : tout améliorer sans rien changer.

Les skieurs regardent vers le sommet enneigé du pic Kachina de 12 481 pieds, le point culminant des 1 294 acres de Taos Ski Valley. La station offre quelque chose pour les skieurs de tous niveaux, y compris des sous-bois, des pistes faciles et raides, des arbres serrés et un parc à neige. (John Briley/Pour le Washington Post)

Je ne suis pas venu à Taos Ski Valley, haut dans les montagnes Sangre de Cristo du nord du Nouveau-Mexique, pour me détendre sur une terrasse au bord d'une piste en buvant une bière blonde bavaroise et en savourant une bratwurst de bison. Mais me voici, en train de savourer un déjeuner assis alors même que je regarde avec envie une mosaïque de chutes escarpées, enneigées et bordées d'arbres. Le délicieux breuvage de ces emplacements de voûte, une culture du sud-ouest à la rencontre de la vieille Europe et des foules légères et sans hâte - même un jour de poudreuse en février - capture la place unique de Taos dans le continuum des sports d'hiver.

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Je suis ici, avec ma femme, Cathleen, et mes enfants Kai, 10 ans, et Christina, 7 ans, pour une visite de quatre jours afin de redécouvrir cette montagne formidable et sa culture du sud-ouest à la rencontre de la vieille Europe, et de voir comment le chef de la station David Norden met en œuvre la vision de son patron Louis Bacon - qui a acheté Taos en 2014 - de tout améliorer sans rien changer.

Franchement, je ne pensais pas que Taos, que j'ai skié pour la dernière fois en 2004, avait besoin de beaucoup d'améliorations : pentes raides, arbres, pistes damées et plus, tous peu fréquentés, avec une surface de base décalée. Et la montagne, parce qu'elle s'élevait de 9 207 pieds au-dessus du niveau de la mer à 12 481 pieds, avait tendance à s'accrocher à sa neige. Mais au fil des années, Taos, qui se trouve à 30 kilomètres en amont de la ville éponyme, a gagné une réputation en tant que station balnéaire oubliée par le temps – de vieux ascenseurs, des lodges plus anciens, une clientèle robuste mais grisonnante et manquant de commodités, tels que des ascenseurs à grande vitesse, un hôtel moderne et un spa, auxquels les visiteurs du 21e siècle s'attendaient.

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Après une arrivée à 1h30 du matin par une nuit cassante et enneigée, nous nous réveillons avec 10 pouces de neige fraîche, du soleil et des températures à un chiffre, et commençons rapidement à profiter de ces améliorations que je ne pensais pas nécessaires. Nous logeons au Blake, un boutique-hôtel de 80 chambres nommé en l'honneur d'Ernie Blake, l'immigrant allemand qui a fondé Taos Ski Valley en 1955.

L'hôtel de luxe, qui a ouvert ses portes en 2017, compense le manque de charme patiné des chalets de ski avec des centaines d'œuvres d'art originales couvrant les expressions amérindiennes, hispaniques, européennes, locales Taoseño et modernes. Même les portes de l'ascenseur présentent des gravures subtiles de la vie amérindienne.

Après le petit-déjeuner dans le restaurant aux bois clairs et aux fenêtres du Blake, nous nous arrêtons au magasin de ski sur place pour récupérer les locations des enfants. Nous nous habillons dans une pièce chaude et bien équipée - où nous laisserons plus tard des bottes, des gants, des vestes et plus pendant la nuit pour sécher - et sortons, devant un stand de beignets chaud et sur une gondole pour une descente de trois minutes à l'école de ski pour enfants.

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Quelques minutes plus tard, Cathleen et moi sommes assis sur l'ascenseur 1, la seule chaise à grande vitesse du complexe, survolant la pente de chapiteau de Taos, Al's Run, un puits de mine de bosses si intimidant que le personnel dans les années 1960 a affiché un panneau pour les vierges de Taos : NE PAS PANIQUE! VOUS REGARDEZ SEULEMENT 1/30 DE LA VALLEE DE SKI DE TAOS. (La base redessinée est moins intimidante, mais l'enseigne reste, près des condominiums Snakedance.)

Une courte dameuse nous mène à l'ascenseur 2 et nous patinons à 11 040 pieds sur ce qui était autrefois le sommet du terrain desservi par les ascenseurs de Taos (plus de détails dans une minute). Il y a d'autres skieurs et snowboarders ici, mais beaucoup moins que ce que j'en rencontrerais dans des stations plus renommées un jour de poudreuse. Et, pour mon argent, peu de sentiments se comparent à se tenir haut sur une montagne, une neige vierge disposée comme un buffet gastronomique, avec peu de concurrence pour les marchandises.

Nous bombardons quelques pistes à travers des cachettes boisées - Lorelei Trees, Bob's, Walkyries Chute et Glade - avant de plonger dans le café Whistlestop de moyenne montagne, une humble cabane où un mélange éclectique d'anciens, de jeunes destructeurs, de familles et d'un groupe scolaire d'Albuquerque se réchauffent autour d'un café, d'un chocolat chaud et de barres énergétiques.

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Comme ailleurs dans la vallée du ski, il n'y a rien de précipité, de bruyant ou de stressant dans cet endroit. Parmi les seules files d'attente que nous rencontrons toute la semaine, il y a la courte file d'attente au robinet de remplissage des bouteilles d'eau de Whistletop, dans le cadre d'une campagne de développement durable à l'échelle de la station qui a valu à Taos la première certification B-Corporation de l'industrie du ski - décernée aux entreprises qui accordent la priorité à la responsabilité sociale et environnementale et à la transparence. .

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Pour obtenir la certification, Taos a progressivement supprimé les gobelets et les ustensiles en plastique à usage unique dans les établissements appartenant au complexe, a installé un système de chauffage et de refroidissement géothermique au Blake, a amélioré l'efficacité de fabrication de la neige de 15 % tout en augmentant les économies d'énergie, et a accéléré l'embauche de des locaux. L'entreprise affirme qu'elle est à plus d'un quart du chemin vers son objectif de fonctionner entièrement à l'énergie solaire et a nettoyé la rivière Rio Hondo, qui coule de la station, à travers la ville de Taos et dans le Rio Grande, au point où la truite fardée indigène est revenue en force.

La vallée de ski est loin d'être parfaite, bien sûr. Les chutes de neige sont devenues extrêmement incohérentes : Taos rapporte une moyenne annuelle de 305 pouces, mais cela fait un moment qu'elle n'a pas atteint cette marque ; les 247 pouces qui sont tombés en 2018-2019 ont fait suite à une sombre saison de 78 pouces l'année précédente. Et bien que la station dispose de 14 remontées mécaniques, la plupart des skieurs passeront le plus clair de leur temps sur six chaises principales réparties sur la montagne, chacune desservant un terrain distinct et aucune ne grimpant à plus de 1 638 pieds verticaux. Les gens comme moi qui préfèrent les courses longues, raides et soutenues peuvent les trouver, mais ils doivent ensuite monter sur plusieurs chaises pour revenir à leur point de départ.

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Du côté positif, cette disposition nous permet d'explorer chaque partie de la montagne indépendamment des autres. Un après-midi, Kai et moi suivons un ensemble de pistes de ski à travers les bois au large de l'ascenseur 4 et émergeons dans la grandeur du Hunziker Bowl, un terrain sauvage encadré par des affleurements rocheux sur les flancs inférieurs du pic Kachina. Nous ne pouvons ni voir ni entendre aucun signe de la station d'ici, et nous sommes seuls à l'exception d'une femme aux cheveux gris en tenue d'environ 1985 qui cajole son mari dans une section délicate.

Et en parlant de Kachina Peak : immédiatement après l'achat de Taos, Bacon a rapidement enfreint sa propre directive avec un changement majeur : l'installation d'une triple chaise jusqu'à Kachina, qui n'était auparavant accessible que par une randonnée de 30 à 45 minutes depuis le sommet de l'ascenseur 2. Le mouvement a laissé certains habitants consternés. Comme la plupart des communautés de ski, Taos compte un noyau de résidents qui sont fiers de leur volonté de gagner leur poudre et qui gémissent à la perspective de donner aux masses un accès facile au terrain escarpé, exposé et au-dessus de la limite des arbres de Kachina.

Certains ont même vu l'ascenseur comme un affront aux esprits de la montagne et n'ont pas été choqués lorsqu'une avalanche entrante a glissé au fond de Cabin Chute en janvier dernier, tuant deux skieurs qui descendaient de l'ascenseur Kachina.

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Moi aussi, j'aime le défi méditatif d'une randonnée en haute altitude et les bénéfices qu'elle apporte. Mais à cause des vents violents fréquents et de la poudrerie sur Kachina, la chaise peut se fermer pendant des jours d'affilée, de sorte que ceux qui souhaitent la saboter ont encore amplement l'occasion de transpirer pour leur poudre et leur solitude.

À notre arrivée, la remontée mécanique était fermée depuis l'avalanche - 20 jours consécutifs - en grande partie parce que les pisteurs qui évalueraient autrement les conditions étaient occupés à aider à l'enquête sur l'accident. Samedi, après avoir déniché tous les fragments de poudreuse accessible aux remontées mécaniques que je peux trouver, j'épaule mes skis au sommet de la remontée 2 et suis un sentier sinueux escarpé qui monte jusqu'à la limite des arbres. À ma droite, les chutes abruptes de West Basin Ridge sont encordées pour une compétition de ski extrême junior, alors j'avance péniblement, devant un palais de coups tentants – Hidalgo, Juarez, Niños Heroes – avant de me lancer dans l'assaut pulmonaire contre Kachina.

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Le vent siffle et le ciel se couvre de minces nuages ​​alors que je monte la crête érodée, mais je suis heureux. La randonnée à ski m'aide à apprécier où je suis - la rigueur de l'altitude, la vraie taille d'une montagne et son indifférence envers les intrus. Je passe le sommet de l'ascenseur en sommeil et monte encore 100 pieds jusqu'à l'endroit où un poteau en bois avec des drapeaux de prière en lambeaux marque le sommet. La vue est éblouissante : des pics pyramidaux s'élevant de peuplements denses d'épicéas et, à l'est, Wheeler Peak, la plus haute montagne du Nouveau-Mexique à plus de 13 000 pieds.

Je recule, clique et plonge dans une séquence de 50 tours à travers la poudre plumeuse. Cinq minutes plus tard, je suis de retour au milieu de l'agitation, au sommet de l'ascenseur 4 et à quelques mètres de l'endroit où deux couronnes commémorent les victimes des avalanches.

Je retrouve Cathleen et nous descendons vers l'un des monuments les plus durables de Taos, l'hôtel St. Bernard. L'auberge, le restaurant et le bar de style européen ont été fondés en 1960 par Jean Mayer, un Français et ancien patrouilleur de ski de la 10e division de montagne de l'armée américaine que Blake avait invité à Taos pour fonder une école de ski. Nous entrons dans l'arôme chaleureux des aliments réconfortants et, tandis que nous nous installons autour de bols de chili et d'une bière partagée, nous pouvons comprendre pourquoi de nombreux invités reviennent chaque année depuis des décennies pour découvrir la semaine de ski emblématique du Saint-Bernard : six jours de ski, des cours et tous les repas servis dans un style familial. Les skieurs aux pieds chaussettes se prélassent autour d'une cheminée circulaire sous des poutres en bois sombre ornées d'un étrange éventail de pots en cuivre, de chopes à bière, de sculptures africaines et d'anciens équipements miniers et de ski. Un piano à queue préfigure les animations de la soirée et déjà, à 14h, le bar se met à bourdonner.

Le Saint-Bernard est l'un des rares endroits de la vallée de ski avec une excellente cuisine, et il est difficile (mais possible) d'avoir une place pour le dîner si vous ne restez pas ici. Nous manquons mais marquons un repas haut de gamme dans un autre joyau eurocentrique, la Blonde Bear Tavern dans l'Edelweiss Lodge and Spa, où le placage raffiné est tempéré par un quatuor d'amateurs de ski vêtus de vêtements d'extérieur bien usés se grillant au bar, et une salle de jeux adjacente dans laquelle nos enfants s'enfuient pendant que nous attendons nos entrées.

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Le reste de la zone de base est un délicieux méli-mélo - un joint tex-mex ici, un stand de café au lait là-bas, une poignée de petits magasins de ski et un magasin de vêtements-bijoux-art populaire où Cathleen ne peut pas dire non à un argent-et- pendentif turquoise réalisé par un artiste de Taos Pueblo.

Des améliorations sont également prévues ici, mais j'espère que Bacon laissera cette aura intercontinentale fantaisiste se déplacer et résistera à transformer la zone de base en un village préfabriqué, à la Whistler ou à Vail. Rester stable, pour ce que ça vaut, semble bien jouer.

Jusqu'ici tout va bien, dit Dennis, un skieur de longue date de Taos de Tucson, alors que nous partageons une remontée mécanique. Mais ils pourraient ajouter des salles de bains de l'autre côté de la montagne. Et faites Lift 2 et Lift 8 à grande vitesse. J'entends des commentaires similaires de la part d'autres, y compris un snowboarder de 30 ans d'Albuquerque qui aime l'ambiance hippie douce et dit que le propriétaire semble le garder réel.

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Le dernier jour, Christina nous implore de la renvoyer à l'école de ski pour qu'elle puisse traîner avec une nouvelle amie. Cela libère Kai pour montrer ses compétences en plein essor en diamant noir – remarquable, étant donné qu'il chronomètre moins de 10 jours par saison. Passant à l'ascenseur 4, nous voyons la chaise Kachina Peak tourner et, bien que je connaisse déjà la réponse, je demande à Kai s'il est prêt pour le grand moment. Nous traversons la ligne des remontées mécaniques et prenons place, une maman, un papa et leur ancien petit garçon, reconnaissants d'être montés au sommet d'une montagne.

Briley est un écrivain basé à Takoma Park, Maryland. Son site Web est johnbriley.com .

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Si vous allez

Où rester

Le Blake

116, s. Sutton

866-272-8933

pointer un laser sur un avion

skitaos.com/logement/blake

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Cette maison d'hôtes de 80 chambres est riche en équipements - bains à remous extérieurs et piscine chauffée, spa de premier plan, excellent restaurant, magasin de ski, y compris la location et les réparations, voiturier et salle de changement/séchage du matériel pour que vous puissiez laisser tous vos vêtements d'extérieur à quelques pas de l'ascenseur. L'hôtel présente également des photos et des œuvres d'art indigènes et locaux, notamment des dessins de Georgia O'Keeffe. Chambres à partir de 330 $.

Où manger

Hôtel et condominiums Saint-Bernard

Publicité

112, s. Sutton

575-776-2251

fille tuée par un chauffeur uber

stbernardtaos.com

Auberge européenne à l'ancienne et restaurant gastronomique d'inspiration française au pied de la montagne proposant des soupes, des sandwichs, du chili, des salades, du cidre chaud, un bar avec musique live ou films et une terrasse à hamburgers/café au bord de la piste. Réservations nécessaires pour le célèbre souper familial. Ouvert tous les jours pour le déjeuner de 11h30 à 14h30. et un dîner à 18h30. Déjeuner à partir de 8 $; dîner à prix fixe 65 $.

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Taverne de l'ours blond

106, s. Sutton

575-737-6900

blondebeartavern.com

Excellente cuisine euro-alpine - les points forts incluent la tourte au poulet et une côtelette de porc saumurée à la sauge - dans une ambiance raffinée mais toujours décontractée. Réservation conseillée mais l'attente au bar éclairé par le feu est également confortable. Ouvert tous les jours en hiver de 15h à 21h. Petites entrées à partir de 13 $; secteur à partir de 21 $.

le bavarois

Bas de l'ascenseur n°4

Publicité

575-776-8020

skitaos.com/things-to-do/things-to-do/restaurant-bavaroise

Des plats allemands allant du goulasch et du spaetzle à l'escalope viennoise et une variété de saucisses bratwurst, ainsi que des chopes de bières blondes authentiques et un digne apfelstrudel ; la terrasse extérieure offre une vue imprenable sur la montagne de ski. Ouvert tous les jours de 11h30 à 19h. Entrées du midi à partir de 13 $.

Que faire

Vallée de ski de Taos

116, s. Sutton

1-888-262-8398

taosskivalley.com

Belle station balnéaire avec 14 remontées mécaniques desservant 1 294 acres de terrain varié et 3 274 pieds verticaux de ski. Remarque : La superficie de base est de 9 207 pieds au-dessus du niveau de la mer, même pour une station de ski. Taos est sur les cols Ikon et Mountain Collective. Billets de remontée pour adultes d'une journée 110 $.

Information

taos.org

J.B.